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O que é um cavalo?

Eles galopam, trotam e relincham, cativando a nossa imaginação – e nossos corações. De fato, dizem que os cavalos causaram mais mudança na história humana do que qualquer outro animal doméstico, muito tempo atrás carregando exploradores a novas fronteiras e poderosos exércitos a grandes conquistas.

 
 
Apesar de seus dias de glória talvez terem terminado, estas criaturas unguladas continuam a nos encantar. Das estepes da Mongólia, onde crianças correm numa velocidade temerária empoleiradas em garanhões dez vezes seu tamanho, até os campos da Geórgia (Rússia), onde pessoas presas a cadeiras de rodas encontram uma nova liberdade na sela, este multi-talentoso animal de carga desempenha muitos papeis.
 
Cavalos moldaram a história da humanidade.
   
 

Mas a estrela do show é o que os cientistas chamam de Equus caballus, a espécie do cavalo moderno que inclui tudo, de pôneis Shetland até enormes cavalos de carga capazes de puxar pesos surpreendentes. O cavalo que conhecemos atualmente, porém, evoluiu de um ancestral que era bem diferente.

 
Mais que 50 milhões de anos atrás, um pequeno animal do tamanho de uma raposa arrastou-se pelas florestas da América do Norte, comendo frutas e folhas. Seu corpo arcado para trás media somente uns 30cm de altura no ombro, um longo rabo e a cabeça de focinho curto provavelmente lhe deram uma aparência muito parecida com a de um cachorro. De fato, seus pés exibiam almofadas como as patas de um cachorro, exceto que cada dedo terminava num minúsculo casco em vez de uma garra. É interessante que nos cavalos modernos um dedo tornou-se o casco, e os outros permanecem como saliências vestigiais mais para cima na perna.  
Cave Painting
Os cavalos antigos tinham o tamanho de raposas.
   
  Quando um século atrás, caçadores de fósseis pela primeira vez descobriram os ossos desta criatura, eles o chamaram de Eohippus – (ou eoípo) “o cavalo da alvorada” – (the dawn horse em inglês) e acreditavam que era o primeiro elo numa corrente de evolução que levava diretamente ao cavalo atual. De fato, muitos museus e livros didáticos ainda têm exemplos e retratos mostrando este nítido progresso previsível, com os cavalos gradualmente ficando maiores, mudando de muitos dedos para os cascos atuais, e adquirindo dentes mais longos capazes de triturar gramas duras da pradaria.

Nestes dias, porém, os pesquisadores têm idéias muito mais complexas da evolução dos cavalos. Enquanto concordam que o cavalo moderno provavelmente surgiu daquele antepassado menor, o caminho, de maneira nenhuma, era direto. Em vez disto, paleontólogos descobriram fósseis que mostram que os antepassados do cavalo variavam de tamanho e alternavam entre muitos e poucos dedos. Além disto, alguns antes considerados antepassados diretos dos animais modernos, revelaram-se como primos distantes – simplesmente um "ramo sem saída" numa frondosa árvore genealógica.



Um ramo, porém, ficou crescendo. Cerca de um milhão de anos atrás, ele produziu um esquadrão de pequenos animais do tamanho de pôneis que galopavam em grandes manadas pelas planícies no mundo todo. Provavelmente eles se comportavam de modo muito parecido com os cavalos selvagens de hoje, usando seus rabos flutuantes como surpreendentemente precisos mata-moscas e bandeiras de sinalização, e levantando a cabeça, cheirando o ar, por inimigos e alimentos.


Conquistador
Os Espanhóis trouxeram
cavalos para o Novo Mundo.

 

Menos que 10.000 anos atrás, muitas destas espécies parecidas com cavalos ficaram extintas. Os únicos sobreviventes eram cavalos na Ásia e várias Zebras.

Então, de onde vieram os cavalos modernos, aqueles que geraram o mito do cowboy americano? Historiadores acreditam que durante os anos 1500 os exploradores Espanhóis trouxeram os animais consigo nas suas viagens para o Novo Mundo. Soltos na terra, eles rapidamente retomaram as pradarias que antes eram só deles, produzindo vastas manadas de cavalos selvagens.



 
Mesmo hoje em dia, dezenas de milhares de cavalos selvagens percorrem o Oeste da América do Norte. Para evitar que as manadas destruam seu habitat, o governo dos EUA captura centenas deles cada ano e os disponibiliza para adoção. Para alguns dos novos e orgulhosos proprietários, a chance de montar um cavalo nascido selvagem é um sonho que se tornou realidade – e a continuação de um relacionamento muito antigo que fez do cavalo um dos nossos mais reverenciados e fascinantes animais-parceiros.  

   
  Fonte: Nature

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